close
close

Wetgevers accepteerden uitstapjes van lobbygroepen, terwijl anderen probeerden de PA te beïnvloeden

Spotlight PA is een onafhankelijke, onpartijdige en non-profit redactiekamer die onderzoeksjournalistiek en publieke journalistiek produceert, die de macht ter verantwoording roept en positieve veranderingen in Pennsylvania stimuleert. Schrijf u in voor onze gratis nieuwsbrieven.

Door Stephen Caruso | Spotlight PA

Het Capitool van Pennsylvania in Harrisburg. Bestandsfoto.

Topwetgevers van de staat Pennsylvania accepteerden in 2023 bijna 30.000 dollar aan reiskosten, vaak van groepen die belangen hebben voor de staat, zo blijkt uit nieuw ingediende ethische rapporten.

Dat omvat reizen naar politieke conferenties en andere evenementen die worden gefinancierd door campagnegroepen, organisaties die alternatieven voor openbaar onderwijs aandragen, en meer. Verschillende andere wetgevers gingen naar Arizona voor een reis die werd gefinancierd door Kooth, een in Groot-Brittannië gevestigde aanbieder van geestelijke gezondheidszorg met een staatscontract ter waarde van miljoenen. Terwijl ze daar waren, woonden twee staatsenatoren de Super Bowl bij op het dubbeltje van een miljonair-verzekeringsmanager.

De schenkingswet van Pennsylvania is een van de meest losse in de VS en stelt zeer weinig beperkingen aan wat overheidsfunctionarissen kunnen accepteren. Ze kunnen geschenken van elke omvang accepteren, zolang ze de geschenken die aan een bepaalde drempel voldoen, vermelden in ethische dossiers.

De wet verbiedt wetgevers om geschenken aan te nemen als dit hun stemmen en standpunten zou beïnvloeden. Volgens de ethische regels van beide kamers mogen wetgevers ook geen contante geschenken aanvaarden van een lobbyist of iemand anders die op zoek is naar een specifiek wetgevend resultaat.

Maar voorstanders van een goed bestuur klagen al lang dat er maar weinig manieren zijn om deze no-pay-to-play-regels af te dwingen, en dat ze over het algemeen neerkomen op zelfcontrole. Andere staten hebben ook veel strengere grenzen aan wat wetgevers kunnen accepteren.

“Als je een pay-to-play-systeem hebt, en je kunt niet betalen, dan mag je niet spelen”, vertelde Michael Pollack, een activist die druk heeft uitgeoefend op de wetgevende macht van de staat om geschenken te verbieden, aan Spotlight PA. “En dat is de reden waarom zoveel inwoners van Pennsylvania zich gebruikt, ongehoord en gekwetst voelen door beleidsgeweld.”

Het belangrijkste toezichtsmechanisme in de schenkingswet is openbare verslaggeving. Overheidsfunctionarissen moeten elk geschenk met een waarde van meer dan $250, of gastvrijheid (inclusief reizen, maaltijden en accommodatie) van meer dan $650, rapporteren in hun jaarlijkse ethische dossiers.

Maar er zijn manieren om deze vereiste te omzeilen. Uit een wetgevingsrapport uit 2019 blijkt dat lobbyisten de kosten regelmatig onder hun klanten spreiden, waardoor geschenken aan wetgevers onder de rapportagedrempel kunnen blijven.

Deze maas in de wet wordt blijkbaar vaak gebruikt. In 2018 meldden wetgevers en staatswerknemers dat ze 39.200 dollar aan geschenken en gastvrijheid van lobbyisten hadden aanvaard, aldus het rapport. In dezelfde periode meldden lobbyisten en opdrachtgevers dat ze voor dat doel 1,5 miljoen dollar hadden uitgegeven.

Sommigen werken, sommigen spelen in Arizona

In 2023 reisden zes wetgevers naar Arizona om een ​​conferentie bij te wonen die werd gehouden door Kooth, die een contract van $ 3 miljoen ontving van het Department of Human Services om online geestelijke gezondheidszorg te verlenen aan schooldistricten.

Vier van deze wetgevers – staat Sens. Ryan Bizzarro (D., Erie), Jimmy Dillon (D., Philadelphia), Marty Flynn (D., Lackawanna) en Chris Gebhard (R., Libanon) – rapporteerden dat de reiskosten waren betaald door Kooth of de lobbyisten van Kooth, de DT Firm, voor een totaalbedrag van $ 8.500.

In een persbericht van februari 2023 zei Kooth dat de wetgevers naar Arizona waren gegaan om “hun werk onder de aandacht te brengen” in een panel.

In een e-mail zei een woordvoerder van het bedrijf dat Pennsylvania een van de eerste staten in het land was die online middelen voor geestelijke gezondheidszorg voor studenten financierde, en dat “wetgevers die de subsidiefinanciering steunden en lokaal succes zagen in hun schooldistricten zich bij het panel voegden om een overzicht geven van wat PA doet voor de geestelijke gezondheid van jongeren.”

Zowel Bizzarro als Gebhard vertelden Spotlight PA dat geestelijke gezondheidsproblemen voor hen als wetgevers topprioriteiten zijn.

‘Ik wist niet echt waarom ze wilden dat ik ging’, zei Gebhard. “Ik denk dat het een onderwerp is waar we veel meer over moeten praten en diensten moeten leveren aan de mensen die het nodig hebben.”

Staatsvertegenwoordigers Mike Cabell en Aaron Kaufer, beiden Republikeinen uit Luzerne County, reisden ook naar Arizona, maar rapporteerden geen geschenken die verband hielden met de reis in hun ethische dossiers.

Cabell reageerde niet op een verzoek om commentaar, maar Kooth zei dat hij “zijn eigen geld had betaald om meer te weten te komen.”

Kaufer zei dat hij Kooth zijn reiskosten had terugbetaald. Hij woonde ook op eigen kosten de Super Bowl bij terwijl hij in Arizona was.

“Ik was een sponsor van het geschenkverbod”, vertelde Kaufer aan Spotlight PA. “Ik vind het niet erg om deze reizen te maken, maar ik betaal liever mijn eigen kosten.”

Dillon en Flynn woonden ook de Super Bowl bij terwijl ze in Arizona waren, en meldden dat ze $ 2.200 hadden ontvangen van Excalibur Insurance Management Services voor hun jaarlijkse ethische aangiften. Het bedrijf is eigendom van Charles Volpe, een zakenman uit Lackawanna County en een frequente politieke donor van de GOP.

Dillon’s rapport zei dat de kosten een Super Bowl-ticket waren, terwijl Flynn’s het categoriseerde als ‘transport, accommodatie en gastvrijheid’. Hij vertelde Spotlight PA echter dat de kosten een kaartje waren.

Flynn zei dat hij Volpe al dertig jaar kent en dat Volpe de oom is van ‘een van mijn beste vrienden’.

Volpe is via zijn bedrijf ook seizoenskaarthouder van de Philadelphia Eagles, waardoor hij twee kaartjes voor de kampioenswedstrijd van 2023 kon kopen. Flynn zei dat Volpe niet aanwezig kon zijn en gaf hem de kaartjes. Flynn gaf het tweede kaartje aan Dillon.

Volpe vertelde Spotlight PA dat hij “een beetje oud was om naar de Super Bowls te gaan” en geen interesse had om de Eagles te zien spelen – “Ik ben een Raiders-fan”, zei hij. Volpe bood de kaartjes aan Flynn aan nadat hij zich herinnerde dat de wetgever tegelijkertijd in Arizona zou zijn.

Wat Dillon betreft, zei Volpe: “Ik ken de andere man niet eens. Dat is Marty’s vriend.’

Volpe verwierp het idee dat het geschenk een poging tot beïnvloeding was.

“Ik ben een belangrijke donor van de SRCC en HRCC,” zei hij, verwijzend naar de wetgevende Republikeinse campagnecomités, “dus ik zou over sommige senatoren twee likjes minder kunnen geven.”

De staatswet vereist niet dat ambtenaren geschenken van familieleden of vrienden melden “wanneer de omstandigheden duidelijk maken dat de motivatie voor de actie een persoonlijke of familiale relatie was.” Volgens die norm hoefde Flynn de tickets niet te melden vanwege zijn ‘reeds bestaande relatie’ met Volpe.

‘Maar ik deed het toch, gewoon om er zeker van te zijn dat er niet iets grappigs aan de hand was,’ zei hij.

Flynn en Volpe, die ook een non-profitverzekeraar van overheidsinstanties runnen, zeiden dat ze nooit over beleid praten. Excalibur is volgens de gegevens van het ministerie van Buitenlandse Zaken niet geregistreerd om te lobbyen, terwijl de non-profitorganisatie van Volpe, de Housing and Redevelopment Insurance Exchange, dat wel is.

Reisvoordelen

Spotlight PA onderzocht 31 van de 253 ethische rapporten van staatswetgevers, waarbij de nadruk lag op degenen in leidinggevende posities. Terwijl sommigen geen geschenken of reizen meldden, accepteerden anderen duizenden dollars ter waarde van belangengroepen met agenda’s om te pitchen.

Pennsylvania House-voorzitter Joanna McClinton (D., Philadelphia) rapporteerde $ 4.600 aan reizen van vier groepen.

Het Democratic Legislative Campaign Committee – een nationale groep die miljoenen dollars van vakbonden, bedrijfsverenigingen en andere groepen naar races op staatsniveau sluist – gaf $ 2.300 uit om McClinton naar zijn ‘Speaker’s Conference’ te sturen.

McClinton accepteerde ook reizen naar de jaarlijkse bijeenkomsten van The NewDEAL, “een selectief nationaal netwerk van pro-groei progressieve staats- en lokale gekozen functionarissen”; de Pennsylvania Medical Society; en de Pennsylvania Association for Justice, een staatsbelangenorganisatie die procesadvocaten vertegenwoordigt.

Matt Bradford (D., Montgomery), leider van de meerderheid van het Pennsylvania House, meldde dat hij een reis ter waarde van bijna $3.000 had aanvaard van de State Government Affairs Council, een vereniging van lobbyisten uit meerdere staten, naar hun ‘Leaders Policy Conference’.

Het evenement werd afgelopen november gehouden in het Ritz-Carlton op Amelia Island nabij Jacksonville, Florida. Het vijfsterrenhotel is volgens de website een voortreffelijk bewijs van verfijnde luxe. Op de agenda van de conferentie stonden panels over de legalisering van marihuana, misdaad in de detailhandel en ‘beleefdheid in het publieke debat’, evenals een ‘cruise bij zonsondergang’ en een zondagmiddagvoetbalfeestje.

Voorzitter van de State House Appropriations Committee, Jordan Harris (D., Philadelphia), meldde dat hij twee reizen ter waarde van $ 5.700 had geaccepteerd. Eén was van het in North Carolina gevestigde Hunt Institute voor een topconferentie over voor- en vroegschoolse educatie; de andere was van het Justice Action Network, een nationale hervormingsgroep voor het strafrecht die hem volgens zijn verklaring vroeg als gastspreker op een conferentie.

Groepen die alternatieven voor openbaar onderwijs steunden, waren ook actief in het rondvliegen van wetgevers door het land.

De American Federation for Children verstrekte $3.270 aan maaltijden en onderdak aan Bryan Cutler (R., Lancaster) en staatsvertegenwoordiger Josh Kail (R., Washington), de beleidsvoorzitter van zijn caucus, om een ​​conferentie in december in San Francisco bij te wonen. Diego.

De bijeenkomst werd gehouden om “schoolkeuzestrategieën en oplossingen uit te wisselen die gezinnen ten goede kunnen komen”, zei Cutler in zijn openbaarmaking.

Staatssenator Ryan Aument (R., Lancaster), de zweep van zijn caucus, accepteerde reizen betaald door een denktank die schoolkeuze ondersteunt. Hij rapporteerde $ 2.550 van de in Florida gevestigde Foundation for Excellence in Education om naar een topconferentie in november in Atlanta te reizen.

In een e-mail zei de woordvoerder van Aument dat de conferentie niet uitsluitend gericht was op schoolkeuze. Een webpagina van de stichting toont presentaties over kunstmatige intelligentie, de impact van smartphonegebruik op kinderen en “de complexe en verontrustende uitdagingen waarmee de mannelijke studenten van vandaag worden geconfronteerd.”

Staatsvertegenwoordiger Dawn Keefer (R., York), voorzitter van de aartsconservatieve Freedom Caucus, accepteerde een reis van een andere nationale groep die alternatieven voor openbaar onderwijs steunt, de in Indianapolis gevestigde EdChoice. Het was de duurste van de vier reizen die ze meldde.

Keefer accepteerde ook reizen van de American Legislative Exchange Council; Young Americans for Liberty, een libertair gerichte studentenactivistengroep; en de Club for Growth, een fiscaal conservatieve politieke groepering die de Pennsylvania-miljardair Jeff Yass tot zijn topdonoren rekent. In totaal accepteerde ze $ 8.000 voor de vier reizen.

Niet elk geschenk dat wetgevers in 2023 accepteerden, was beleidsgerelateerd.

Senator Vincent Hughes (D., Philadelphia) was ook aanwezig bij de Super Bowl van 2023, maar zijn reis had niets te maken met Kooth of Volpe. Hughes is getrouwd met actrice Sheryl Lee Ralph, die voor de aftrap ‘Lift Every Voice and Sing’ zong. Destijds zei de woordvoerder van Hughes dat Ralph Hughes had meegenomen en dat de NFL zijn verblijf, vervoer en ticket betaalde.

Hughes rapporteerde de reis, betaald door de NFL, op zijn jaarafrekening. Hij rapporteerde $ 1.000 aan reiskosten met het ticket als ‘waarde onbekend’. Hij meldde ook dat hij drie kaartjes van de Philadelphia 76ers ter waarde van $ 810 had geaccepteerd.

Meerderheidsleider van de Senaat, Joe Pittman (R., Indiana), meldde dat hij $3.700 aan “golfclubs/accessoires” had aanvaard van twee personen: Gebhard, een collega-senator, en Joe Reschini, verzekeringsdirecteur uit Indiana County.

“Ondanks de geschenken van twee vrienden, vond ik dat het iets was dat openbaar gemaakt moest worden om zo goed mogelijk aan de ethische gedragswetten te voldoen”, zei Pittman in een verklaring.

Gebhard, die zei dat hij universiteitsgolf speelde, zei dat de clubs een kerstcadeau waren voor Pittman en “het minste wat ik kon doen om hem terug te betalen voor de negen miljoen vragen die ik hem de afgelopen drie jaar heb gesteld.”

De clubs, zei hij, zijn ‘gewoon dat ik een complete golfnerd ben’.

VOORDAT JE GAAT… Als je iets van dit artikel hebt geleerd, betaal het dan en draag bij aan Spotlight PA op spotlightpa.org/doneren. Spotlight PA wordt gefinancierd door stichtingen en lezers zoals jij die zich inzetten voor verantwoordingsjournalistiek die resultaat oplevert.