close
close

Hoogte- en dieptepunten in Noord-Virginia

Ik zit op blote voeten op de stoeprand van een stripwinkelcentrum buiten het Japanse restaurant waar ik net een heerlijke kom pittige miso ramen heb gegeten. Ik breng moleskin en leukotape aan op het grootste deel van de huid onder mijn voeten zonder een greintje zelfbewustzijn. Mijn voeten hebben al een paar dagen rode tinten en een rauw gevoel; elk van de 50.000 stappen die ik per dag zet, is een beetje minder comfortabel geworden. Ik weet niet wat ik met al deze tapes en patches doe, maar ik denk dat het beter moet zijn dan waar ik mee te maken heb gehad.

We bleven 7 uur rondzweven in Daleville. We hadden geen van beiden zin om wat moed te verzamelen en de eerste te zijn die het idee onderkende om de stad te verlaten, dus uiteindelijk waren we alleen maar de stinkende jongens met merkbaar vuile overhemden die ver voorbij ons welkom in coffeeshops en restaurants bleven hangen. Aan de positieve kant gaven we ons lichaam en onze geest de tijd om te herstellen, of op zijn minst tijd om te vergeten.

Tot ziens Daleville

Uiteindelijk wandelden we de stad uit, gedwongen door gebrek aan daglicht, en maakten een nachtelijke wandeling van een paar kilometer voordat we ons kamp opsloegen. Met het warmere weer zijn de werkelijk griezelige insecten in de duisternis naar buiten gekomen. Nadat ik naar een spinkrekel had gekeken die net buiten mijn tent op mijn rugzak rondkroop, sloot ik mijn ogen en ging slapen, of probeerde dat in ieder geval.

Wandelen langs de Blue Ridge Parkway

We werden wakker met een grote dag van 45 kilometer gepland. Ik had in mijn gids niet al te ver vooruit gekeken, dus ik was verrast toen we op een weg kwamen die bezaaid was met afslagen naar adembenemende uitzichten overal om ons heen. We waren bij de Blue Ridge Parkway gekomen. Auto’s, motorfietsen en fietsers raasden voorbij op de wegen, en voor het eerst tijdens de wandeling voelde ik enige jaloezie om achter het stuur te kruipen.

De hitte doordrenkte onze shirts met zweet, maar de toename van bloeiende bosbloemen zorgde voor een welkome afleiding. De prachtige roze tinten van de Rhododendron en Azalea’s waren de echte showstoppers, maar laag bij de grond zag ik kleine witte belletjes elegant hangen onder groene bladeren. Het was Lelietje-van-dalen, de favoriete bloem van mijn romantische partner Chey. Op dat moment voelde ik dat ze hier bij me was, me een goede reis toewenste en zei dat ik moest opschieten en naar Maine moest gaan, zodat ik naar huis kon komen.

Moeilijke tijden voor Hotdog

We passeerden een paar slackpackers en een paar aardige gepensioneerde sectiewandelaars, maar verder was het een relatief rustige dag. We reden verder en uiteindelijk werd Hotdog stil. We kwamen bij een gat met een rivieroversteek, nog een grote klim voor de boeg en ik kon het lijden in de ogen van Hotdog zien. Het was iets waar ik goed bekend mee was uit mijn tijd in het ultralopen; je duwt je lichaam tot het uiterste totdat het volledige uitputting bereikt, en dan volgt je geest dit voorbeeld. Het gaat naar een donkere plek, en in een poging tot zelfbehoud laat het je afvragen wat je doet, terwijl het zijn best doet om je te laten stoppen, maar het innerlijke vuur dat je vooruit voedt, blijft bestaan. Het is misschien tijdelijk gereduceerd tot kaarslicht, maar het is er nog steeds. We bereikten het kamp en ik was trots op Hotdog. Niemand kon de taaiheid van dit duo in twijfel trekken.

De volgende ochtend werden we wakker met een vaste tijdlijn om om 18.00 uur de James River Bridge, 40 kilometer verderop, te bereiken voor een rit naar Stanimals Hostel in Glasgow, VA. Het was een donkere en mistige dag en we zorgden ervoor dat we niet op de schattige oranje oosterse salamanders stapten die over het pad reisden. Uiteindelijk nodigde de mist de regen uit en terwijl we verder wandelden, kon ik zien dat het lichaam van Hotdog nog steeds te maken had met de uitputting van de dag ervoor. Het grootste voordeel van wandelen met een partner is het vermogen om je energie in balans te houden tijdens ruige stukken. Als de ene persoon down is, is de ander er om wat positiviteit te bieden, of op zijn minst een gestaag tempo om bij te houden. Hotdog had dit voor mij gedaan, en nu was het mijn beurt om het voor hem te doen. Het is de Yin Yang van Tomcat & Hotdog.

Verse grond redt de dag

De grote verandering in onze dag vond plaats op kilometer 15, toen we midden in de stromende regen een met stickers gebombardeerd busje tegenkwamen met een lange luifel ernaast. Het was Fresh Ground’s Leapfrog Cafe, een AT-legende en iemand waarvan we al lang droomden dat we hem onderweg zouden tegenkomen. Toen we er eenmaal 100% zeker van waren dat wat we zagen geen luchtspiegeling was, kwamen we dichterbij en Fresh Ground, met zijn uiterst charmante en gastvrije Caroliniaanse persoonlijkheid, verwelkomde ons om te gaan zitten. Terwijl hij snelle grappen en geklets doorgaf, maakte hij twee van de beste gegrilde kazen die ik ooit heb gehad op grote gastronomische sneetjes brood voor me klaar en we genoten van verse aardappelen, fruit en hete koffie. Terwijl we daar waren, ontmoetten we ook Wendy, een 78-jarige vrouw die nog steeds als verpleegster in West Virginia werkt en straalt van een aura van licht en geluk. Ze was erbij als supporter van het Leap Frog Cafe en was blij alle wandelaars te ontmoeten.

Trailmagie wordt altijd op prijs gesteld, maar als je kletsnat bent, het moreel laag is en je gewoon klaar wilt zijn met de dag, kan een goed getimede aanval van trailmagie levensveranderend aanvoelen. Fresh Ground was een fantastische kok en entertainer, maar het beste van alles was dat hij precies wist waar wandelaars hem het meest nodig hadden. Met nog 16 kilometer te gaan op de dag, wandelden we verder met volle buiken, maar nog voller van geest.

Staminal is in Glasgow

Mijn voeten waren wit en gesnoeid door de regen, en de kletsnatte natheid van mijn sokken trok mijn blarentape eraf. Het is grappig hoe snel omstandigheden kunnen veranderen. Elke stap veroorzaakte een tandenknarsende steek onder mijn voeten, maar met een stop in de stad voor ons en een magische route achter ons, kon ik geen last hebben van een beetje pijn. We bleven in beweging totdat we met onze shuttlechauffeur Spotter in een Prius stapten en ons schrap zetten op de kronkelige bergwegen naar Glasgow.

In Glasgow aten we pizza en bier in het plaatselijke restaurant en keken we samen met andere wandelaars Star Wars- en Ghibli-films in het hostel. Ik ging in de massagestoel zitten en nam alles in me op terwijl mijn pas gewassen kleren zich in de laatste fase van de droger bevonden. Het was een week geleden dat we voor het laatst hadden gedoucht en onze kleren hadden gewassen. Mijn lichtgroene shirt begon meer op lichtbruin te lijken. Het was leuk om weg te zinken in het gevoel van reinheid.

Slapeloos in de stad

Ik en Hotdog dromden samen met vier andere wandelaars de kleine stapelbedkamer van 3 bij 3 meter binnen. Ik lag in mijn bovenste bed, zwetend van de hitte en luisterde naar het gesnurk van andere wandelaars dat door de kamer drong. Uren gingen voorbij terwijl ik naar het plafond staarde en niet kon slapen. Hotdog deelde het gevoel met mij. Hij pakte zijn slaapzak en matras en ging buiten op de veranda zitten. Ik volgde zijn voorbeeld. We hadden het punt bereikt waarop we comfortabeler in de frisse open lucht buiten konden slapen dan binnen de grenzen van vier muren. Maar kort nadat ik was vertrokken, waren de medewerkers van het hostel al begonnen met de voorbereidingen voor de ochtend, en ik maakte me zonder een lik slaap klaar voor de dag.

Terwijl ik ‘s ochtends bosbessenpannenkoekjes at terwijl ik in de liminale ruimte tussen mens en zombie was, praatte ik met andere wandelaars in de buurt. Pitstop en Natural Causes waren een energiek vader en dochterduo uit Boston en Rolodex was een man uit Koeweit die naar school ging in mijn thuisstaat Michigan. Iedereen ging uiteindelijk weg, maar gezien onze zware periode van voorgaande dagen besloten Hotdog en ik de ochtend te nemen om te relaxen en op te laden. Terwijl Will Ferrell-komedies en Thrasher Skate-video’s op de achtergrond speelden, genoten we van het praten met Chug, een oudere man in het leger en de enige overgebleven wandelaar in het hostel, en Jim, een grappige en vrolijke kerel die toevallig aan het rennen was het hostel. Halverwege de middag gingen we zo moe als maar kan weer op pad en met een grote klim voor de boeg. We dachten dat we een paar kilometer zouden lopen om het weinige dat we nog in de tank hadden leeg te maken en uiteindelijk gedwongen zouden worden om te slapen voor een goede nachtrust.

Een wending van het lot

We kampeerden bij een vijver bij Punchbowl Shelter en luisterden de hele nacht naar een symfonie van kwakende kikkers. Ik werd wakker na 9 uur slaap en voelde me klaar om te gaan. Kort nadat we weer vertrokken waren, kwamen we de 800-mijlsmarkering tegen; deze mijlpalen van 100 mijl lijken steeds sneller voorbij te komen naarmate we verder het pad aflopen. De dag als geheel eindigde als een relatief saaie 25-miler. Er waren lange pittige beklimmingen, vochtigheid waardoor onze shirts drijfnat werden, en af ​​en toe regen die ervoor zorgde dat de rest van onze spullen doorweekt werd. Een vrij standaard dag op de AT. We sloegen ons kamp op in Seeley-Woodworth shelter.

We merkten dat we kilometers aflegden met een aardige Tramily voor vier personen, die we al een paar dagen aan het overhaasten waren. Hun namen waren Milwaukee, Strider, Polo en 6ft. We kwamen aan het einde van elke dag op hetzelfde kampeerterrein terecht als zij en begonnen een praatje met ze te maken. Het was leuk om opnieuw een consistente reeks karakters in onze wandeling te hebben.

Nadat we vanuit de schuilplaats Seeley-Woodworth waren vertrokken, deden we het rustig aan. De zon scheen, dus we maakten van het weer gebruik om onze natte spullen te drogen te leggen. Na een lange afdaling staken we de Tye River over en begonnen aan een klim van 3.500 voet terug naar 4.000 voet bij Three Ridges Peak. Het terrein was ruig met grote rotspartijen. Degene die ons vertelde dat het pad in Virginia was geëffend, was een leugenaar, maar het was geen partij voor de cafeïnepakketten van Walmart die ik strategisch naar binnen slikte.

Doe het rustig aan

We hadden gepland om nog een dag van 40 kilometer te wandelen, maar toen we Maupin Field Shelter tegenkwamen, een grote ruimte met een berenstok, tentkussens van grind en geraspte vuurringen, 32 kilometer in onze dag, besloten we er vroeg bij te zijn. Voor een paar jongens met een talent voor obsessieve planning en controle voelde dit als een goede stap weg van de rigiditeit en naar een meer natuurlijke, spontane flow. We lieten onze grip los en lieten onszelf genieten van een paar eenvoudige luxe voor de nacht.

De weg naar Waynesboro

We werden vroeg wakker en begonnen de kilometers af te tikken naar Waynesboro, VA. Onze vroege stop de avond ervoor wierp al zijn vruchten af, want we ontdekten wat magie op het pad in de vorm van wentelteefjes en verse producten van een New Yorker genaamd Matt, slechts anderhalve kilometer na onze wandeling. We vonden daar onze Tramily-vrienden, evenals twee nieuwe wandelaars van ongeveer onze leeftijd, de een genaamd Old Man en de ander genaamd Harmonica, een Australiër die aan het wandelen was vanuit Key West, Florida. We maakten allemaal snel tijd op het gladde pad naar Waynesboro. Een gestreepte uil dook uiteindelijk vlak voor ons op een tak neer. Elke keer dat we elkaar inhaalden, zweefde de uil verder over het pad op een nieuwe tak en wachtte op ons alsof hij onze gids was.

Blijf kalm, sterf niet

5 mijl buiten de stad stopten we dood in onze sporen. Midden op het pad hing een koperkop, een slang die tot een familie van giftige pitadders behoort. Gezien de camouflagehuid die opging in de dode bladeren en het vuil van het pad, waren we blij dat we hem hadden gevangen voordat we te dichtbij kwamen. We wachtten geduldig tot hij het pad overstak en gingen verder. Vijf minuten later kregen we bijna een hartaanval toen een luid ratelend geluid onze oren bereikte. Een paar meter voor ons zat een grote, opgerolde houtratelslang die onze aanwezigheid niet op prijs stelde. We waren gewoon dankbaar voor de waarschuwing. Nadat we even de tijd hadden genomen om tot rust te komen, maakten we een omweg om de slang heen en gingen weer op pad. Ik, Hotdog, Milwaukee en Oldman gingen allemaal één voor één op pad met onze ogen en oren voor ons uit, op zoek naar meer tekenen van slangen.

Dwalen door Waynesboro

We verlieten het pad naar Rockfish Gap en vonden een popcorn- en hotdogkraam direct voor ons. We dronken cola en aten kaasfrietjes terwijl we wachtten tot een trail angel, Ping, ons zou ophalen en afzetten in de stad. Toen Ping aankwam, vroeg ze ons waar we heen wilden. Ze lachte toen ik haar zei dat ze ons moest afzetten bij het onbeperkte Chinese buffet. Het klonk alsof ze dat verzoek vaak kreeg.

De gastvrouw van New Ming Garden leek ons ​​zo ver mogelijk van het eten en andere klanten te plaatsen. Ik had ook niet gewild dat iemand getuige zou zijn van wat we met dit buffet gingen doen. We aten bord na bord totdat we te ziek waren om meer te eten. We liepen over een overdekte brug over een vijver gevuld met veel te veel koivissen en liepen tevreden de deur uit. Een douche bij de YMCA, een bevoorrading bij Kroger en een plek om te kamperen in het plaatselijke park sloten een succesvolle avond in de stad af. De volgende dag zouden we Shenandoah National Park bereiken, waarvan we hoorden dat het gevuld was met gemakkelijke kilometers, talloze bermen en legendarische bramenmilkshakes. Het zou een gemakkelijke dag zijn om weer op pad te gaan.